Imperfetto indicativo *

Questa pagina è (quasi) finita. Per favore, fatemi sapere se ci sono errori o orrori di qualsiasi genere – theplodder(chiocciola)gmail.com .

Uses of the imperfetto
The imperfect tense is used for:

  • continuous actions in the past
  • Da studente facevo il cameriere.
    I worked as a waiter when I was a student.

  • repeated / habitual actions in the past, corresponding to “used to do” in English
  • Da ragazzo andavo al parco ogni sabato.
    As a boy, I used to go to the park every Saturday.

  • scene setting – descriptions of what things were like in the past
  • L’estate scorsa faceva troppo caldo.
    Last summer it was too hot.

  • descriptions of someone’s mental or physical state in the past
  • Quando mia madre era giovane, era snella come un giunco.
    When my mother was young she was very slim.

  • interrupted actions – an action in the past that is interrupted by another action (the second action is often in the passato prossimo)
  • Leggevo il giornale , quando ha squillato il telefono.
    I was reading the paper when the telephone rang.

  • two actions going on in the past at the same time (often using the adverb mentre – while)
  • Preparavo la cena mentre i figli facevano i compiti.
    I cooked dinner while the children did their homework.

  • polite requests (the so-called imperfetto di cortesia / di modestia / di desiderativo)
  • Volevo chiederti un favore.
    May I ask you a favour?

Trigger words / phrases
Certain words and phrases can trigger the use of the imperfetto including those listed below.

  • una volta – once
  • ogni tanto – once in a while
  • ogni sabato – every Saturday
  • a volte – at times
  • continuamente – continuously
  • tutti i giorni – every day
  • giorno dopo giorno – day in and day out
  • sempre – always
  • di solito – usually
  • spesso spesso – again and again
  • molti anni fa – many years ago
  • mentre – while
  • da piccolo/a – as a child
  • da giovane – as a child
  • da ragazzo/a – as a boy / girl

Formation of the imperfetto
Regular verbs
To form the imperfetto of regular verbs, remove the verb ending from the infinitive and add the ending as per the table below.

~are verbs ~ere verbs ~ire verbs
e.g. parlare e.g. credere e.g. finire / dormire
io ~avo ~evo ~ivo
tu ~avi ~evi ~ivi
lui, lei, Lei ~ava ~eva ~iva
noi ~avamo ~evamo ~ivamo
voi ~avate ~evate ~ivate
loro ~avano ~evano ~ivano

So parlare, credere and finire are conjugated as follows:

Parlare Credere Finire
io parlavo credevo finivo
tu parlavi credevi finivi
lui, lei, Lei parlava credeva finiva
noi parlavamo credevamo finivamo
voi parlavate credevate finivate
loro parlavano credevano finivano

Irregular verbs
Irregular verbs are irregular – you just have to learn them! However, with the exception of essere, they all end ~vo, ~vi, ~va, ~vamo, ~vate or ~vano. Essere is shown in a table below and again, with some irregular verbs (bere, dire, fare, porre, tradurre & trarre) in the conjugations and example sentences section below.

Essere
io ero
tu eri
lui, lei, Lei era
noi eravamo
voi eravate
loro erano

Conjugations and example sentences
ARCHETYPAL REGULAR VERBS
parlare (to speak) ~ parlavo · parlavi · parlava · parlavamo · parlavate · parlavano
Mentre parlava non sapevo se ridere o piangere.
While he was speaking, I did not know whether to laugh or cry.

credere (to believe) ~ credevo · credevi · credeva · credevamo · credevate · credevano
Quando ero bambino credevo a Babbo Natale.
When I was a child, I believed in Father Christmas.

dormire (to sleep) ~ dormivo · dormivi · dormiva · dormivamo · dormivate · dormivano
Il mio ragazzo i primi tre mesi non dormiva bene.
For the first three months my son did not sleep very well.

finire (to finish) ~ finivo · finivi · finiva · finivamo · finivate · finivano
C’erano anni che non finivamo così bassi in classifica.
There were years when we did not finish so low in the table.

AVERE & ESSERE
avere (to have) ~ avevo · avevi · aveva · avevamo · avevate · avevano
Da ragazzo, avevo una bicicletta di rosso brillante.
As a boy, I had a bright red bicycle.

essere (to be) ~ ero · eri · era · eravamo · eravate · erano
La mia casa era piccola ma era in una bella zona residenziale della città.
My house was small but it was in a beautiful residential area of the city.

MODAL VERBS
dovere (to have to / must) ~ dovevo · dovevi · doveva · dovevamo · dovevate · dovevano
Dovevamo avere il coraggio di dirlo quindici anni fa.
We should have had the courage to tell him fifteen years ago.

potere (to be able to / can) ~ potevo · potevi · poteva · potevamo · potevate · potevano
Poteva andare peggio ma alla fine poteva anche andare meglio.
It could have been worse but it could have been better.

volere (to want) ~ volevo · volevi · voleva · volevamo · volevate · volevano
Non volevo vedere nessuno, ero così triste.
I did not want to see anyone, I was so sad.

EXAMPLE REFLEXIVE VERB
alzarsi (to get up) ~ mi alzavo · ti alzavi · si alzava · ci alzavamo · vi alzavate · si alzavano
Quando la maestra entrava in classe mi alzavo in piedi, insieme a tutti i compagni, e la salutavo.
When the teacher came into the classroom, I, together with my classmates, used to stand up and greet her.

SOME OTHER COMMON VERBS
andare (to go) ~ andavo · andavi · andava · andavamo · andavate · andavano
Mi ricordo ancora quando andavamo in vacanz a Venezia.
I still remember when we used to go on holiday to Venice.

bere (to drink) ~ bevevo · bevevi · beveva · bevevamo · bevevate · bevevano
L’anziana non beveva alcolici né fumava e aveva sempre condotto una vita attiva.
The old lady neither drank nor smoked and had always led an active live.

cercare (to look for) ~ cercavo · cercavi · cercava · cercavamo · cercavate · cercavano
Il disoccupato cercava disperatamente un lavoro.
The unemployed man was desperately searching for a job.

cominciare (to start) ~ cominciavo · cominciavi · cominciava · cominciavamo · cominciavate · cominciavano
I miei colleghi cominciavano a tornare dalla mensa.
My colleagues were starting to return from the canteen.

dare (to give) ~ davo · davi · dava · davamo · davate · davano
Nel tempo libero davo una mano al compagno di mia madre.
In my free time, I used to give my mother’s partner a hand.

dire (to say) ~ dicevo · dicevi · diceva · dicevamo · dicevate · dicevano
Mio padre mi diceva sempre che non ci sono problemi, ma soluzioni.
My father always used to say to me that there are no problems, only solutions.

fare (to do) ~ facevo · facevi · faceva · facevamo · facevate · facevano
Il pomeriggio facevamo i compiti e poi andavamo a passeggiare per la città.
In the afternoon we did our homework and then we used to go for a walk into town.

piacere (to like) ~ (piacevo) · (piacevi) · piaceva · (piacevamo) · (piacevate) · piacevano
Era un lavoro che gli piaceva moltissimo.
It was a job that he liked a lot.

piovere (to rain) ~ – · – · pioveva · – · – · (piovevano)
Faceva freddo, pioveva e c’era anche un po’ di nebbia.
It was cold, it was raining and there was also some fog.

porre (to put) ~ ponevo · ponevi · poneva · ponevamo · ponevate · ponevano
Il governo non poneva i Diritti Umani al centro dei programmi.
The government was not put human rights at the centre of their plans.

rimanere (to remain) ~ rimanevo · rimanevi · rimaneva · rimanevamo · rimanevate · rimanevano
I divi del cinema facevano autografi e rimanevano volentieri a parlare con i suoi fans.
The film stars were signing autographs and were staying willingly to talk to their fans.

sapere (to know) ~ sapevo · sapevi · sapeva · sapevamo · sapevate · sapevano
Non era un appassionato di fotografia e, a dire il vero, non sapeva nulla del mestiere.
He was not a fan of photography and, to tell the truth, he did not know anything about the job.

stare (to be / stay) ~ stavo · stavi · stava · stavamo · stavate · stavano
I socialisti stavano in minoranza da alcuni anni.
The socialists were in the minority for some years.

tenere (to hold) ~ tenevo · tenevi · teneva · tenevamo · tenevate · tenevano
Da giorni i poliziotti tenevano d’occhio quella villetta.
For days, the police were keeping an eye on the cottage.

tradurre (to translate) ~ traducevo · traducevi · traduceva · traducevamo · traducevate · traducevano
All’università leggevamo e traducevamo testi di Franz Kafka.
At university we used to read and translate the works of Franz Kafka.

trarre (to derive) ~ traevo · traevi · traeva · traevamo · traevate · traevano
Questo gruppo di artisti romantici inglesi traeva ispirazione da William Blake.
This group of English romantic artists would derive inspiration from William Blake.

uscire (to exit) ~ uscivo · uscivi · usciva · uscivamo · uscivate · uscivano
Mentre uscivano dall’ufficio postale, sono stati intercettati da una pattuglia dei Carabinieri.
While going out of the post office, they were intercepted by a police patrol.

vedere (to see) ~ vedevo · vedevi · vedeva · vedevamo · vedevate · vedevano
Quando abitavo in Sicilia, vedevo l’Etna dalla mia finestra.
When I lived in Sicily I used to see Mount Etna from my window.

venire (to come) ~ venivo · venivi · veniva · venivamo · venivate · venivano
Luigi veniva spesso a casa nostra.
Luigi often came to our house.

vivere (to live) ~ vivevo · vivevi · viveva · vivevamo · vivevate · vivevano
Graziella viveva con la famiglia a Saponara, in provincia di Messina.
Graziella used to live with her family in Saponara in the province of Messina.